Il y a beaucoup de confusion sur la différence entre un gilet de sauvetage et une aide à la flottabilité car les deux existent pour vous aider à flotter, cependant la plupart des aides à la flottabilité sont simplement aides qui vous aident et vous assistent dans l'eau. Les gilets de sauvetage sont life des dispositifs d'économie qui vous soutiennent pleinement dans l'eau. Vous pouvez vous procurer des gilets de sauvetage en mousse, par exemple dans les avions ou les bateaux de croisière, mais d'après notre expérience, la plupart des gilets achetés chez les shipchandlers sont des aides à la flottabilité.

Les aides à la flottabilité sont des "aides" destinées à vous aider à rester en surface lorsque vous marchez sur l'eau ; elles ne vous aideront pas en toutes circonstances. Pour être officiellement appelés gilets de sauvetage, les produits en mousse doivent avoir une flottabilité de 150N (150 Newtons) et un collier complet pour soutenir la tête et le cou, ils doivent pouvoir redresser une victime inconsciente si elle est face contre terre dans l'eau.

Si vous êtes inconscient ou incapable de marcher sur l'eau, une aide à la flottabilité permettra à une personne consciente de rester à flot avec votre aide car elle n'a généralement que 50N (50 Newtons) de flottabilité inhérente au lieu des 150N nécessaires pour supporter le poids d'un adulte.

Les aides à la flottabilité ne peuvent pas garantir qu'un corps inconscient sera retourné et qu'il ne supportera pas votre corps dans l'eau. 

Les gilets de sauvetage, s'ils sont correctement portés et en bon état, sont conçus pour maintenir vos voies respiratoires à l'abri de l'eau, même si vous êtes inconscient ou blessé. Lorsqu'ils sont gonflés à un niveau de flottabilité suffisant, manuellement ou automatiquement, ils sont capables de retourner votre corps et de sortir votre tête et votre visage de l'eau, même lorsque vous êtes inconscient, ce qui vous protège.

Si votre visage est équipé d'un pare-éclaboussures, celui-ci peut être placé sur votre visage pour vous protéger des embruns et de l'inhalation de l'eau de cette manière.

Les aides à la flottabilité sont très utiles lorsqu'elles sont portées dans les eaux intérieures lors de la pratique du ski nautique, du tubing ou d'autres sports nautiques, lorsque le porteur est en vue du rivage et qu'il sera continuellement dans l'eau et hors de l'eau.